El Niño-Oscilación del Sur (ENOS) es un fenómeno natural que implica temperaturas oceánicas fluctuantes en el Pacífico ecuatorial. El fenómeno "El Niño" se refiere a la interacción climática océano-atmósfera a gran escala,  asociada a un calentamiento periódico (que es recurrente y se repite) de las temperaturas de la superficie del mar (TSM), extendiéndose en todo el océano Pacífico ecuatorial central y el Pacífico  este-central (aproximadamente entre la línea de fecha y 120 ° W).

El patrón generalmente fluctúa entre dos modos de variabilidad: más cálido de lo normal en las aguas ecuatoriales del océano Pacífico central y oriental (El Niño) y TSM  más frías de lo normal en el océano Pacífico ecuatorial central y oriental (La Niña).

El Niño representa la fase de calentamiento del ciclo de El Niño-Oscilación del Sur (ENOS), y se refiere a veces como un episodio cálido del Pacífico. El Niño se refería originalmente a un calentamiento anual de las temperaturas de la superficie del mar a lo largo de la costa oeste de América del Sur tropical (llamado así por los indígenas peruanos durante  la época colonial)

La Niña se refiere al enfriamiento periódico de las temperaturas superficiales del mar en el océano Pacífico ecuatorial central y este-central,  y se produce cada 3 a 5 años más o menos. La Niña representa la fase fría del ciclo ENOS, y se refiere a veces como un episodio de frío del Pacífico. La Niña se refería originalmente a un enfriamiento anual de las aguas del océano frente a la costa oeste de Perú y Ecuador, es un término relativamente nuevo, opuesto al calentamiento o  El Niño.


Para Centroamérica y gran parte del mundo, el fenómeno se conoce como una fuerza dominante que causa variaciones en los patrones.
El afloramiento (surgencia) de aguas frías de las profundidades del océano también tiene consecuencias importantes en la atmósfera. En esta zona, el aire que está en contacto con el océano se enfría e impide la convección; es decir, la lluvia. Como resultado, la costa de Perú posee un clima casi desértico: la precipitación media anual en Lima es de sólo 8 mm, a diferencia de los sectores más secos de Costa Rica que pueden ser de hasta 1200 mm en un año; estas condiciones se invierten durante un fenómeno de El Niño, recaudándose en las zonas desérticas del Perú hasta 700 mm en un mes, es decir un 26.000% más de lluvias.


Al ubicarse la Zona de Convergencia Intertropical al Sur de Centroamérica, y sobre Sudamérica, las precipitaciones en gran parte de Centroamérica se ven mermadas en las regiones del Pacífico, por el contrario en el Caribe Centroamericano se presentan lluvias más intensas que el promedio.